Andrew Mitchell: Medidor de utilidad forestal

14 de julio de 2017 Cameron Walker

El Programa Global Canopy de Andrew Mitchell ha ayudado a personas de todo el mundo a entender el papel que juegan las selvas tropicales en la regulación del medio ambiente y la promoción de las lluvias más allá de sus límites. Ahora, como asesor principal para impactar al grupo de inversión Ecosphere Plus, está ayudando a canalizar dólares de inversión en proyectos de conservación en todo el mundo.

 

Esta historia ha sido actualizada y adaptada de una pieza que originalmente fue escrita en 2009

Las personas que conocen a Andrew Mitchell no se inmutan cuando empieza a gritar como un emocionado gibón en frente de una sala llena de conferencias, o cuando lo ven revisando documentos con el príncipe Carlos en Clarence House o hablando de árboles con líderes indígenas El Amazonas, o agarrando un tubo de dardos en la mano, listo para lanzar un globo de 100 pasos, mientras que los escolares lo animan.

Dondequiera que esté y lo que esté haciendo, este zoólogo de Oxford está tratando de comunicar la ciencia detrás de los toldos de los bosques - y la importancia de proteger los bosques y los servicios que proporcionan. Su programa Global Canopy enlaza a decenas de instituciones científicas en docenas de países para reunir las últimas investigaciones sobre los bosques -desde su interacción con la atmósfera a los servicios ecosistémicos que proporcionan- y ejecuta un número cada vez mayor de programas que aplican esta investigación a Conservación forestal. El año pasado, se asociaron con el Instituto de Medio Ambiente de Estocolmo para lanzar TRASE, una plataforma que rastrea la producción de soja y la deforestación, y Mitchell se convirtió recientemente en Asesor en Jefe de Ecosphere Plus, un grupo de inversiones de impacto que canaliza el dinero en utilizable en tierra. 

Sentando las bases

Cuando fundó GCP en 2001, Mitchell ya había pasado décadas estudiando los toldos de los bosques en Asia y América del Sur y tratando de transmitir su sentido de la maravilla y abogar por la protección del bosque. 

Su trabajo en y alrededor de los bosques incluyó la participación en las expediciones científicas Operación Drake y Raleigh, estableciendo EarthWatch Europe, y difundiendo la palabra a través de numerosos libros, artículos, apariciones en televisión y radio.

Sin embargo, en medio de todo esto, dice, se dio cuenta de que "simplemente no había manera en que la conservación pudiera resistir el comercio".

Ahora, Mitchell y GCP han llevado su comprensión de la ciencia forestal a los campos de la economía, la política y las finanzas para hacer que el comercio trabaje para los bosques, no contra ellos. 

Escalando en el mundo

La vista de Mitchell sobre los bosques comenzó en el suelo del bosque cuando fue señalado de identificar especies de primates en los bosques alrededor del monte Mulu en la isla de Borneo en una expedición 1978 con la sociedad real de la geografía. 

Desde el suelo, detectar primates - y mucho menos identificarlos - es difícil. Entrecerrar los ojos en siluetas negras saltando de rama a rama de 150 pies en el dosel, "sólo tienes una gran torticolis en el cuello, y si te tumbas en el suelo las termitas se meten en los pantalones", dice Mitchell. "Y pensé, 'Estoy atrapado en el estacionamiento subterráneo y todo lo interesante está pasando en el ático. Debería estar en el ático”.

Mitchell se convirtió en uno de los pioneros de la investigación del dosel. Primero, subió a los árboles con cuerdas. En la década de 1980, desarrolló pasarelas aéreas permitiendo a los investigadores obtener una mirada aún más cercana a las especies y fenómenos del dosel. 

Subir al pabellón llegó con sorpresas. Al principio, la cantidad de especies, incluyendo las que nadie había visto antes, que se encuentran en este frondoso mundo era asombroso, dice Mitchell. 

Algunas sorpresas fueron menos bienvenidas.

Enfrentando la Apatía

"A nadie le importaba realmente," dice. "Tratar de salvar los bosques sobre la base de especies desconocidas realmente no funciona. La gente no está preparada para pagar un billón de dólares por un insecto ". 

Junto con especies nunca antes vistas, la forma en que los bosques interactúan con la atmósfera era un campo no descubierto. 

En 2002 escaló 60 metros en una torre de flujo en la copa amazónica con el ecofisiólogo Antonio Nobre, que trabaja en el proyecto de Evaluación a Gran Escala de la Biosfera y la Atmósfera. Observaron el indicador de dióxido de carbono y vieron la lectura: 382 partes por millón de dióxido de carbono en la atmósfera, incómodamente cercano al nivel de 450 partes por millón, que el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) ha determinado como el límite sobre el cual las consecuencias del cambio climático serían peligrosamente severas.

"Ya estábamos tan cerca", dice Mitchell. "Sin embargo, estos bosques chupan CO2 de la atmósfera, un servicio que el mundo necesita ahora más que nunca, seguramente aquí había una clave para salvarlos".

Eco-Utilidades

Entonces, ¿cómo puede hacer que la gente se preocupe por los bichos raros y el dióxido de carbono, cuando parece que todo lo que les importa es el dinero? 

Mitchell y GCP han presentado el concepto de bosques como utilidades ecológicas que regulan la lluvia, extraen y almacenan dióxido de carbono del aire y suministran todos los servicios ecosistémicos proporcionados por la biodiversidad que sustentan la seguridad alimentaria, energética y climática para los seres humanos.

Para entender la economía que podría impulsar la protección del bosque, el GCP comienza con la ciencia forestal.

"Hay que mirar a la ciencia para poder determinar lo que los bosques están haciendo y que podría ser valioso", dice Mitchell.

De la apatía a la acción

El temprano entusiasmo de Mitchell por el dosel forestal no siempre fue apoyado.

"Cuando empezamos esto, había mucha indiferencia", dice Mitchell. 

En los primeros días del GCP, recaudar fondos fue una lucha, dice Nigel Winser, director ejecutivo de EarthWatch Europe y un fiduciario de GCP. "Todos los días, luchaba cuerpo a cuerpo para mantenerlo activo". 

Si bien ninguna ONG tiene una seguridad total en términos de financiamiento, dice Winser, la base de GCP es mucho más sólida, y Mitchell, "uno de los líderes mundiales en bosques", ahora ejerce una influencia impresionante en los niveles superiores de los círculos políticos y corporativos. Como conservacionistas. 

Mitchell describe la creciente conciencia de la economía del cambio climático y el papel que desempeña la deforestación en las emisiones de carbono -especialmente explorado en estudios como el Informe Stern 2006 sobre la Economía del Cambio Climático- que ha facilitado su trabajo.

Huellas del bosque

Muchas empresas obtienen sus productos de los bosques lluviosos, de la soja para alimentar a los pollos y la carne de vacuno, del ganado criado en el Amazonas al aceite de palma hecho de árboles asiáticos. Estos productos son viajeros de larga distancia que luego aparecen en los mercados de todo el mundo. 

"Tú y yo, todos los días sin saberlo, estamos comiendo el Amazonas", dice. 

Como respuesta, GCP lanzó el Proyecto de Divulgación de Huella Forestal en 2009, que anima a las compañías a examinar cómo sus operaciones y cadenas de suministro afectan a los bosques. Que eventualmente se transformó en Forest 500, que sigue las promesas corporativas para reducir su impacto en los bosques y trabaja en tándem con la iniciativa Forest Trends Supply Change, que sigue el progreso de las empresas informe sobre su progreso para reducir la deforestación relacionados con los "cuatro grandes" Conduciendo la mayoría de la deforestación - a saber, palma, soja, ganado, y madera y pulpa

Para iniciar el proyecto, Mitchell escribió a los CEO de más de 200 compañías que GCP cree tener huellas forestales considerables, solicitando que las compañías completen un cuestionario dirigido a cinco productos principales: la carne, la soja, los biocombustibles, el aceite de palma y la madera.

No era sólo una carta. Mitchell había pedido ayuda y, para su sorpresa, los inversores respondieron con vigor. 

Durante lo que Mitchell llama "la peor crisis financiera que el mundo probablemente haya visto desde la Depresión", los inversionistas con un total de casi 3 billones de dólares en fondos respaldaron su llamado a la divulgación forestal antes de que el proyecto comenzara. 

Mitchell adjuntó una lista de estos inversores a su carta. "Su apoyo fue un voto increíble de confianza", dice. Él ya tiene respuestas de una lista creciente de las compañías principales que desean tomar su huella del bosque seriamente.

En enero de 2010, el proyecto tendría la primera de una serie de revisiones anuales planificadas. Mitchell espera que el proyecto impulse el desarrollo de estándares de mejores prácticas en todo el mundo para las empresas que hacen su fuente de productos de selvas tropicales. 

Llenando las lagunas

Los colegas dicen que la atractiva personalidad de Mitchell ha convertido a los funcionarios gubernamentales y directores generales - así como a los investigadores - en fanáticos del bosque.

La científica del dosel, Margaret Lowman, recuerda la invitación de Mitchell a la primera conferencia internacional de ciencias del dosel, celebrada en 1994 en Sarasota, Florida, como oradora principal. Mitchell se puso de pie en el escenario y reveló "este increíble plan que había elaborado, en el que tendríamos estaciones de dosel con un globo, con una pasarela, con una torre, con una grúa, con todos estos artefactos frescos salpicados por los bosques, "dice Lowman.

Luego puso un mapa de donde quería estas estaciones de dosel: en todas partes. Los científicos de la audiencia comenzaron a reír. 

Cualquier otra persona podría haber salido del escenario, desanimada. "Su personalidad carismática se llevó el día", dice Lowman, que ahora está en el comité de dirección de GCP. "Andrew acaba de cargar justo adelante, a todo vapor - y llevó a la multitud a lo largo de derecho." Y en la próxima conferencia, docenas de científicos abogaban por las mismas estaciones de dosel que habían sido escépticos de unos años antes.

Mitchell dice que mientras su misión de proteger los bosques no ha cambiado, su audiencia se ha expandido.

En 2007, el Príncipe Carlos se acercó a él para encontrar una manera de proteger las selvas tropicales. Mitchell ayudó a iniciar el Prince´s Rainforest Project, que promueve la conciencia de la deforestación y ha abogado por un plan de emergencia para los bosques que proporcionaría unos US $ 20 mil millones de financiamiento a las naciones de selva tropical antes de REDD.

"¿Por qué adelantarse a REDD?", Pregunta Mitchell. –“Porque no podemos esperar”.

La presión para ayudar a los bosques rápidamente es lo que motiva a Mitchell a abordar la deforestación en múltiples frentes.

"Probablemente tratamos de abarcar demasiado", dice. "Pero solo siente un sentimiento de urgencia y necesidad que sólo tiene que tener en él, simplemente no puede permitir que estas cosas pasen y no hacer algo al respecto".

Difundiendo la palabra

Winser, de EarthWatch Europe, conoció a Mitchell en 1975, cuando contrató al joven zoólogo para que trabajara en una encuesta sobre el río Tana de Kenia. Incluso entonces, Winser dice: "Vi en Andrew a alguien que no era sólo un gran científico, sino un gran comunicador". 

Junto con la capacidad de transformar la compleja ciencia del dosel en una historia que es comprensible en salas de juntas y pueblos remotos, Mitchell tiene otros trucos en la manga. 

En una expedición posterior con Winser y la Real Sociedad Geográfica a Malasia y los bosques alrededor del Monte. Mulu, Mitchell aprendió a imitar las llamadas de los primates del bosque.

Los dos investigadores también trabajaron con el pueblo nómada Punan, aprendiendo cómo vivían de manera sostenible dentro del bosque - y cómo disparar dardos de los cañones tradicionales.

"Creo que Mitchell tiene esta encantadora mezcla entre ser el académico, el aventurero y el comunicador", dice Winser, ahora un amigo cercano y padrino del hijo de Mitchell. Juntas, estas cualidades permiten a Mitchell "inspirar a la gente a asumir los grandes temas del mundo".

Ahí y de vuelta

Cuando Mitchell habló con el Ecosystem Marketplace, emprendió una aventura: un viaje a Manaus, Brasil, donde había invitado a representantes clave de comunidades indígenas y de otras comunidades de toda la Amazonía para discutir cómo podrían ser compensados por los servicios ecosistémicos que ayudan a mantener. 

Una de las grandes lagunas, dice Mitchell, es entender lo que la gente hará una vez que se les den los medios para proteger los bosques.

"En cierto sentido, recaudar dinero es la parte fácil", dice Mitchell. "La comunidad internacional necesita mucho escuchar de ellos lo que ellos piensan que funciona, cómo monitorear y cuidar sus bosques, lo que necesitan a nivel de base".

Mitchell está a menudo en la carretera que anima a príncipes y presidentes para proteger los bosques - o aprender más sobre los bosques de las personas que viven y estudian allí. 

Pero cuando esté en casa, puede encontrarlo paseando por los robles, cenizas y sicómoros de Wytham Woods, cerca de la Universidad de Oxford, donde Mitchell es un investigador asociado en el departamento de zoología.

"Cuando los brasileños vienen aquí y les muestro mi madera, se ríen", dice.

Estos bosques, sitio de muchos estudios iniciales en ecología forestal, ahora también reciben cursos para personas de todo el mundo que quieren aprender a subir a las frondas, otro de los programas de GCP. Y cuando Mitchell no está enseñando, escribiendo, o profundamente en la conversación, estas maderas son donde él reflexiona sobre su última incursión para proteger los bosques.

"Es un lugar hermoso para ir y caminar en una tarde soleada para inspirarse en cómo podemos averiguar cómo todos podemos vivir con la naturaleza", dice. "Es justo el lugar adecuado para hacerlo."

 

 

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