Fundación Chankuap: Una fábrica de cosméticos en la selva amazónica

28 de agosto de 2017 Ciro Calderon

El padre Silvio Brosegihini no sabía nada de marketing ni logística cuando fundó la Fundación Chankuap en 1996, pero eso no le impidió ayudar a los indígenas Achuar y Shuar a desarrollar una industria de cosméticos sostenible basada en aceites de plantas inusuales.

 

La aldea ecuatoriana de Wasakentsa se encuentra en las faldas de las montañas de Cutucú, en el borde de la selva amazónica, en una zona de transición que nutre numerosas plantas exóticas y valiosas que los indígenas Achuar y Shuar usan para fabricar jabones y cosméticos. 

Es una industria casera que evolucionó a partir de las acciones de un sacerdote italiano llamado Silvio Brosegihini, quien llegó ahíhace más de 30 años para construir una escuela, pero encontró a los niños demasiado enfermos y hambrientos para centrarse en los estudios. Se propuso mejorar los medios de subsistencia de sus padres y se embarcó en un largo viaje de prueba, error y adaptación que ahora apoya a más de 550 productores en toda la región.

El viaje comenzó en serio en 1996, cuando el Padre Brosegihini creó la Fundación Chankuap que entre sus actividades se incluyen ayudar a las comunidades indígenas a comercializar sus cultivos en la cercana ciudad de Macas. Continuó después de su muerte en 2006, y está evolucionando hasta el día de hoy.

Arrancando

El padre Brosegihini dejó su Italia natal por Ecuador en los años 60, y se había convertido en un experto en navegar los mundos indígena y el exterior antes de llegar a Wasakentsa en los años noventa. Aunque su fuerte era la educación, sabía lo suficiente sobre el desarrollo económico para saber que la gente necesitaba una institución formal para vincularlos con el mundo exterior. 

"Se buscó una alternativa para ayudar a superar las dificultades económicas de las familias que viven en la selva, y se decidió que lo más conveniente era establecer una fundación", dijo poco antes de su muerte. "Hay dificultades, pero pueden superarse si todos nos sentimos responsables de esta utopía: la eliminación de la pobreza, la esperanza de una vida digna del ser humano".

Utilizó sus contactos para contratar agrónomos y abogados para la junta directiva de la fundación, y uno de los primeros actos de la fundación fue ayudar a los diferentes miembros de la nación Achuar a crear un acuerdo de cooperación. Esto formalizó esencialmente las redes informales que ya utilizaban, pero de una manera que sería reconocida por la ley ecuatoriana. Luego empezaron a ayudar a los agricultores indígenas a mezclar sus métodos tradicionales con la agricultura orgánica moderna.

Internamente, la fundación se enfocó en la recuperación de semillas para cultivos comerciales como cacahuete, cacao y jengibre, para que los agricultores pudieran aumentar sus rendimientos sin comprar insumos costosos. Externamente, la fundación comenzó a buscar formas de certificar los productos como orgánicos, un esfuerzo complicado por el hecho de que las comunidades están dispersas en 70 mil hectáreas y los procesos y condiciones de producción variaron de región a región.

Por lo tanto, la fundación reclutó y capacitó a "promotores", que son miembros de la comunidad calificados para enseñar procedimientos estandarizados a los agricultores en todo el territorio. Introdujeron suficiente estandarización y verificabilidad para obtener una certificación orgánica de la organización alemana BCS Oko Garantie en 1998.

Eso les dio un producto para vender, pero ni el consejo ni las comunidades tenían experiencia en marketing minorista o logística.

Un trabajador purifica aceite para la fabricación de cosméticos indígenas

Subiendo la cadena de valor

La remota comunidad está a dos días de viaje en barco desde la ciudad más cercana, Macas, por lo que la fundación organizó transportaciones semanales. Eso acercó los productos al mercado, pero a un costo de aproximadamente 50 centavos por libra (Ecuador abandonó su propia moneda, el Sucre, en 2000, y ha utilizado la moneda estadounidense desde entonces). 

El padre Brozegihini rápidamente se dio cuenta de que, para competir, los agricultores tendrían que entregar productos de mayor valor, como los aceites que habían extraído durante mucho tiempo de las plantas locales.

Un aceite en particular, el del árbol de Ungurahua, se ha utilizado tradicionalmente para aumentar la fuerza y el brillo de su pelo, así que el padre Brozegihini alcanzó a Ctm Atromercado, una organización del comercio justo en su patria italiana, para la ayuda. Atromercado respondió con prensas manuales para extraer aceites esenciales, y pronto las comunidades las producían en pequeños frascos.

Por desgracia, los números todavía no eran buenos, por lo que el padre Brozegihini volvió a voltear al viejo país, esta vez a la ONG italiana VIS (Voluntariato Internazionale per lo Sviluppo) que había trabajado durante mucho tiempo con su Orden Salesiana y propusieron avanzar aún más la cadena de valor con cosméticos producidos por los indígenas. 

"Fue entonces cuando empezamos a desarrollar esta línea de cosméticos llamada Ikiam, que ahora está compuesta por unos 20 productos", dice Paul Arevalo, director comercial de la fundación. "A través de estos productos, pudimos tener una salida para estas materias primas."

 

Jabón de Curcuma y Ungurangua elaborados por la Fundación Chankuap.

Una fábrica en el bosque

Con el asesoramiento de gestión de VIS, la fundación construyó una pequeña planta de procesamiento y comenzó a ofrecer acuerdos de recolección a los agricultores de la comunidad - esencialmente prometedor para comprar cualquier aceite orgánico certificado que produjeron. Hoy en día, la planta compra y purifica los aceites, y contrata a otros miembros de la comunidad para mezclar esos aceites en lociones, champús y jabones.

Los productos de valor agregado atrajeron ingresos suficientes para superar los costos de transporte, pero para obtener un precio Premium tendrían que certificar todos los productos - en lugar de sólo unos pocos ingredientes - como orgánicos.

 Para entonces, los miembros de los Achuar y Shuar habían aprendido a trabajar con redes de mujeres indígenas que vendían artesanías en Macas, Guayaquil y Quito, y que mezclaban a Ikiam en sus líneas de productos. La fundación entonces comenzó a enviar a los representantes más eficaces a las ferias alrededor del mundo - ganando a clientes internacionales y aprendiendo bastante sobre el proceso de la certificación para ganar la certificación en Europa.

A medida que la empresa comercial creció, la fundación se volvió autosuficiente también. Hoy en día cubre la mayoría - pero no todos - de sus gastos operativos de comisiones más que donaciones. Ha crecido para incluir a 550 proveedores, pero todavía carece de la capacidad de ayudar a nuevas comunidades a ponerse al día.

"A veces las comunidades vienen a nosotros y dicen, 'Quiero que mi producción esté garantizada a través de su marketing'", dice Arevalo. "Desafortunadamente, la limitación de los recursos económicos y humanos no nos permite acomodarlos, así que tenemos que pedir a las comunidades que se organicen, reúnan a más personas interesadas, para poder llegar con todo un equipo de trabajo a la comunidad y para capacitar y brindar asistencia técnica ".

Dice que la fundación ha intentado forjar alianzas con otras instituciones, pero ha tenido dificultades para encontrar ajustes ideales, aunque el año pasado fue finalista del Premio Experiencias Innovadoras en América Latina, otorgado por Canopy Bridge, la plataforma en línea que conecta a consumidores conscientes con productores sostenibles. Entró al concurso para apoyar la certificación orgánica de sus cremas.

No ganó el premio, pero obtuvo la certificación en junio.

 

Artículo traducido por Valorando Naturaleza.org.

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