La tierra en el carbono del suelo

28 de febrero de 2018 Melissa Gallant

El suelo sano rebosa de vida, y en este planeta, eso significa carbono. Pero a medida que avanzamos a través de la capa superior del suelo, liberamos carbono en el aire, donde se convierte en dióxido de carbono, el gas de efecto invernadero más común. y mucho: casi 300 mil millones de toneladas de dióxido de carbono en los últimos 200 años, según el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático. Así es como las finanzas de carbono están ayudando a revertir esa tendencia.

A fines del año pasado, en vísperas de las conversaciones mundiales sobre el clima en Bonn, Alemania, las Academias Nacionales de Ciencias publicaron un documento titulado "Natural Climate Solutions", que mostraba cómo podíamos alimentar simultáneamente a más personas y reducir las emisiones de gases de efecto invernadero simplemente mejorando la manera que manejamos nuestros bosques, granjas y campos.

Específicamente, el documento identificó 20 "vías" basadas en la naturaleza que, combinadas, podrían hacernos llegar al 37% del camino para alcanzar el objetivo del Acuerdo de París de evitar que las temperaturas globales suban más de 2 grados Celsius. Las vías variaron desde el ahorro de bosques hasta el manejo de fertilizantes de manera más efectiva para mejorar la forma en que pastoreamos el ganado, y las reducciones totales de emisiones que el papel identificó fueron 30 por ciento más altas que las identificadas en estudios previos.

¿Por qué la discrepancia?

"Inicialmente era un poco difícil de tocar la cabeza", dice el autor principal, Bronson Griscom, en un próximo episodio del podcast de Bionic Planet. "Pero luego nos dimos cuenta de que había una serie de vías que no estaban completamente incluidas en ninguna otra evaluación previa".

Muchas de esas "nuevas" vías se centraron en algo que todos damos por sentado: el suelo bajo nuestros pies.

Suelo: La cosa de la vida

La mayoría de la gente sabe que los árboles y las plantas eliminan el dióxido de carbono del aire y lo almacenan como carbono. Pero es posible que no sepan cuánto de ese carbono termina en el suelo.

Cuando las plantas eliminan el dióxido de carbono de la atmósfera mediante la fotosíntesis, almacenan parte de él en sus hojas, troncos y raíces, mientras que parte del carbono, junto con el nitrógeno (otro potente gas de efecto invernadero) se "fija" en el suelo, donde actúa como fertilizante. Cuando las hojas caen y las plantas mueren, el resto del carbono también se absorbe en el suelo. Como resultado, los suelos almacenan más carbono que la atmósfera de la tierra y todas sus plantas y animales combinados.

Pero estamos perdiendo rápidamente y degradando el suelo. De hecho, los científicos estiman que en los últimos 150 años solamente más de la mitad de la capa superior de la tierra se ha erosionado, causando estragos en los agricultores, las vías fluviales y el clima. Del suelo que queda, alrededor del 40% se considera parcial o gravemente degradado.

Estos suelos degradados representan tanto una amenaza como una oportunidad: si siguen erosionándose, nuestros sistemas agrícolas sufrirán tremendamente, pero si podemos revivirlos, promoveremos la seguridad alimentaria y ralentizará el cambio climático al mismo tiempo.

¿Qué está matando a nuestro suelo?

La deforestación y las prácticas agrícolas convencionales, como el monocultivo (cultivo de una sola cosecha en la misma tierra, año tras año), el pastoreo excesivo y la labranza frecuente (volcar, excavar o romper el suelo, generalmente con máquinas) dejan la capa superficial del suelo expuesta y vulnerable a ser arrastrado por el viento y la lluvia. Las prácticas agrícolas convencionales también dejan al suelo restante menos saludable y más propensas a emitir gases de efecto invernadero. Romper el suelo aumenta el proceso biológico en el que los organismos se descomponen (lo que se conoce como descomposición), que emite más dióxido de carbono a la atmósfera, lanzando otra llave en nuestro sistema climático.

Esta combinación de erosión y suelos menos saludables agota un recurso valioso para los agricultores, y da como resultado cantidades masivas de carbono y nitrógeno que salen del suelo y entran a nuestra atmósfera como dióxido de carbono y óxido nitroso, dos poderosos gases de efecto invernadero. De hecho, los científicos creen que aproximadamente un tercio de los cambios totales producidos por el hombre en CO2 atmosférico proviene del cambio en el uso de la tierra, como la deforestación y la agricultura (los otros dos tercios provienen de la quema de combustibles fósiles).

Pero también hay buenas noticias: sabemos cómo restaurar nuestros suelos y el carbono que retienen, y en los últimos años, agricultores y científicos innovadores han comenzado a utilizar compensaciones de carbono para ayudar a financiar esa transición. 

Salvando el suelo

Hay varias maneras de retener el suelo y ayudar a devolver el suelo a su antigua gloria saludable y rica en nutrientes. Los ganaderos pueden ayudar a reducir la erosión cambiando sus prácticas de pastoreo, concentrando los rebaños en corrales temporales y rotando las áreas de pastoreo para permitir que las áreas no utilizadas vuelvan a crecer. En lugar de monocultivo, los agricultores pueden usar cultivos más diversos para ayudar a equilibrar los nutrientes en el suelo. Los cultivos de cobertura, como mezclar árboles frutales más altos con cultivos molidos, cubren el suelo y reducen la erosión. Otra forma es reponer el suelo mediante el uso de composta.  

Según algunas estimaciones, técnicas como estas podrían ayudar a compensar más del 50 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero a nivel mundial durante las próximas décadas.

Pero cambiar las formas en que se hacen las cosas requiere tiempo y dinero, y ahí es donde entran las compensaciones de carbono. Las compensaciones de carbono son unidades de reducción de emisiones de gases de efecto invernadero, generalmente medidas en toneladas métricas de "CO2e" o "equivalente de dióxido de carbono". es una medida estandarizada basada en el "potencial de calentamiento" de diferentes gases.

En Kenia, agricultores como Prisca Mayende están plantando árboles entre sus cultivos para "fijar" el carbono y el nitrógeno en el suelo. Esto aumenta los rendimientos y ralentiza el cambio climático. Crédito de la foto: Steve Zwick

Compensaciones de carbono

Las compensaciones son generadas por proyectos que reducen, evitan o secuestran gases de efecto invernadero, por ejemplo plantando árboles o salvando bosques. Estas compensaciones pueden luego venderse a empresas o personas que desean reducir sus emisiones pero no pueden hacerlo todo directamente.

Los estándares de carbono, como Verra (anteriormente el Verified Carbon Standard) o Gold Standard, usan metodologías específicas para diferentes tipos de proyectos para calcular exactamente cuánto carbono previene o elimina un proyecto. La primera metodología de carbono del suelo para el mercado voluntario de carbono surgió en 2012. Desde entonces, la compensación del carbono en el suelo se ha extendido por todo el mundo. 

En Kenia, más de 60,000 pequeños agricultores han cambiado a prácticas agrícolas más amigables con el suelo a través del Proyecto de Carbono Agrícola de Kenia (KACP), que incluye cultivos rotatorios, uso de abono para fertilizar y abono para evitar malezas y detener la labranza de sus tierras. Como resultado, han almacenado aproximadamente 60 millones de toneladas de carbono por año y han aumentado los rendimientos hasta en un 30%.

En los Estados Unidos y Canadá, los llamados "Soil Carbon Cowboys" están cambiando la forma en que pastan el ganado. Al mover las manadas entre pequeños corrales temporales, permiten que otras áreas se regeneren, imitando los patrones de pastoreo de las manadas de bisontes salvajes.

En Australia, el carbono del suelo se ha incorporado a la estrategia nacional de cambio climático. El Fondo de Reducción de Emisiones, que el gobierno lanzó en 2014 para contratar compensaciones de carbono de proyectos en todo el país, tiene dos metodologías diferentes para secuestrar carbono en los suelos. Aunque ninguno de los dos se ha utilizado aún, el gobierno australiano está en proceso de redactar una revisión y una posible expansión de las metodologías de carbono del suelo.

En Austria, la organización sin fines de lucro ÖkoregionKaindorf dirige un "Programa de construcción de humus", en el que las empresas ayudan a los agricultores a pasar a una agricultura segura para el clima pagándoles por cada tonelada de CO2 que sus nuevas actividades infunden en su suelo. El programa actualmente trabaja con 140 agricultores en 1500 hectáreas de tierra, almacenando un promedio de más de 10 toneladas de CO2e por hectárea por año, el equivalente a casi 25,000 millas en un automóvil de pasajeros.

Los proyectos y programas como estos han aprovechado la capacidad del suelo para poner carbono en el suelo, y han demostrado una serie de otros beneficios, especialmente para los agricultores y nuestros cursos de agua.

Los agricultores, por ejemplo, dependen de un suelo saludable para cultivar. A medida que se elimina el suelo saludable, los agricultores pierden uno de sus recursos más valiosos. Las compensaciones de carbono no solo proporcionan ingresos adicionales, sino que la mayoría de los agricultores también descubren que el uso de estos métodos climáticamente inteligentes hace que sus granjas sean más productivas. El suelo rico en carbono es mejor para retener agua, reduciendo la necesidad de irrigar. También retiene más nutrientes que el suelo no saludable, lo que reduce la necesidad de fertilizantes y produce alimentos más saludables. 

La reconstrucción del carbono del suelo también mejora la calidad del agua. Cuando las fuertes lluvias lavan los suelos expuestos en nuestras vías fluviales, la afluencia de sedimentos y nutrientes interrumpe a los peces y otros organismos que viven en nuestras corrientes, ríos, lagos e incluso a lo largo de nuestras costas. En casos extremos, estos nutrientes pueden alimentar tanto crecimiento de algas que ninguna otra especie puede sobrevivir, un fenómeno conocido como "zonas muertas". El buen manejo del suelo mantiene los sedimentos y nutrientes fuera de nuestros ríos, manteniendo la superficie y el agua subterránea más limpias.

¿Qué sigue para el carbono del suelo?

No pasa una semana sin que un nuevo estudio apunte al enorme potencial de que el suelo actúe como sumidero de carbono, y hace dos años el gobierno francés lanzó su iniciativa "4 por 1000", que apunta a aumentar la cantidad de carbono en el mundo. suelos un 0,4 por ciento cada año, algo que el Ministerio de Agricultura francés dice que podría detener el aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero. 

La financiación del carbono ciertamente puede jugar un papel, pero Ecosystem Marketplace nunca ha rastreado más de dos transacciones de emisiones de carbono en el suelo en un solo año en el mercado voluntario, en parte porque los pagos por hectárea son demasiado pequeños para que esos proyectos valgan la pena por sí mismos.

 

Sin embargo, como lo demuestra la experiencia de Kenia, esos pagos pequeños pueden utilizarse para impulsar programas de agricultura sostenible en grandes áreas, donde el verdadero valor viene en la forma de mayores rendimientos, agua más limpia y sistemas de cultivo más resilientes.

 

Según algunas estimaciones, técnicas como estas podrían ayudar a compensar más del 50 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero a nivel mundial durante las próximas décadas.

 
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